UN TOCÓN DE ÁRBOL DE 280 MILLONES DE AÑOS AÚN UNIDO A SUS RAÍCES EN LA ANTÁRTIDA

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Árboles fosilizados perfectamente conservados encontrados en la Antártida.

CON EL CALENTAMIENTO GLOBAL VEREMOS MÁS CASOS COMO ESTE

Hace bastante tiempo que los científicos se dieron cuenta de que antaño la Antártida presentaba un paisaje muy diferente a la tierra helada y estéril que se puede ver hoy en día. Hace millones de años, el clima del continente era completamente diferente y era una tierra relativamente fértil cubierta de extensos bosques. Ahora, debido a un asombroso descubrimiento de los geólogos, los científicos están más cerca que nunca de saber cómo se habría visto la Antártida hace mucho tiempo.

A pesar de que el continente habría estado mucho más caliente que hoy hace millones de años, las plantas que crecieron allí todavía habrían tenido que sobrevivir en un clima increíblemente hostil. Durante el invierno, estas plantas habrían estado sujetas a la oscuridad total durante largos períodos de tiempo, y durante el verano, el sol nunca se habría puesto.

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Las plantas que prosperaron con mayor éxito en este ambiente hostil parecen haber sido del género Glossopteris, según un equipo geológico que estudia en la Antártida. Estas plantas habrían sido enormes árboles de entre 65 a 131 pies (20 a 40 metros) de altura con hojas grandes, anchas y planas que serían más largas que un antebrazo humano. Ahora, por primera vez, los científicos pueden analizar estas increíbles plantas gracias al descubrimiento de sus restos fosilizados en el continente antártico.

UN ÁRBOL DE 252 MILLONES DE AÑOS

Según Erik Gulbranson, un paleoecólogo de la Universidad de Wisconsin-Milwaukee, las hojas que los científicos descubrieron datan de hace unos 252 millones de años, durante la extinción masiva del Pérmico-Triásico. Durante este evento, se cree que alrededor del 95% de las especies de la Tierra fueron asesinadas por erupciones simultáneas de volcanes que exudan grandes cantidades de gases tóxicos que llegaron a elevar la temperatura del planeta a niveles extremos y la acidificación del océano. Cuando los volcanes comenzaron a hacer erupción, los bosques que cubren la Antártida fueron barridos por la lluvia de cenizas calientes que los cubrieron por completo. Pero aunque estas cenizas destruyeron el bosque antártico, también sirvieron como un notable agente conservante. De acuerdo con el equipo de investigación, los restos fosilizados de los árboles han sido preservados por la ceniza hasta el nivel celular. Esto les ha permitido extraer aminoácidos de las plantas que podrían ayudar a los científicos a comprender exactamente cómo estas plantas logran sobrevivir tan bien en un clima tan inhóspito.

Investigaciones adicionales del equipo encontraron que los enormes árboles no regresaron a la Antártida después de la extinción masiva del Pérmico-Triásico, pero la vida de las plantas continuó floreciendo allí, con una mezcla de árboles perennes y caducifolios que se movían hacia adentro. Se cree que algunos de los los árboles fueron los primeros antepasados ​​de las gingkoes de hoy.

El equipo está planificando dos nuevas excavaciones de la Antártida que están ansiosas por saber más sobre la vida orgánica antigua en el continente. “La Antártida conserva una historia ecológica de biomas polares que abarcan alrededor de 400 millones de años, que es básicamente la totalidad de la evolución de la planta”, dijo Gulbranson.