El ambicioso plan de la NASA para salvar la Tierra de un supervolcán

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Dormido bajo los tranquilos paisajes del parque nacional de Yellowstone, en Estados Unidos, se esconde uno de los mayores misterios geológicos del mundo.

Es una enorme cámara de lava volcánica, un río de magma responsable de los géiseres y aguas termales que caracterizan el área.

Pero para los científicos de la NASA, es también una de las más preocupantes amenazas naturales para la civilización humana.
¿Puede la erupción de un supervolcán acabar con toda la humanidad?

Es, en realidad, un supervolcán, el mayor de todos cuantos existen en el planeta, el más peligroso. Pero no el único.
El peligro de los supervolcanes

Hay alrededor de 20 supervolcanes conocidos en la Tierra, con grandes erupciones que ocurren en promedio cada 100.000 años.
“Puede estar acercándose a una etapa crítica”: el peligro que representa el supervolcán Campi Flegrei en Nápoles

Uno de sus mayores peligros es que una erupción puede provocar un “invierno volcánico” prolongado, una nube de ceniza que trastoca el clima e impide a la civilización de tener suficiente acceso a los recursos naturales y a la comida.

(Prevenir la erupción del supervolcán de Yellowstone) requiere que la comunidad científica invierta el poder de su mente, pero tiene que hacerlo ya”
Brian Wilcox, Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA

En 2012, Naciones Unidas estimó que las reservas de alimentos en todo el mundo durarían solo 74 días.

Es por eso que, para la NASA, Yellowstone representa un peligro mayor que cualquier otro que pueda venir desde el espacio.

“Yo era miembro del Consejo Asesor de Defensa Planetaria de la NASA, un grupo que estudiaba formas de defender el planeta de asteroides y cometas. Pero llegué a la conclusión de que la amenaza de un supervolcán es sustancialmente mayor “, le explica a BBC Future Brian Wilcox, del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en el Instituto de Tecnología de California.

Por eso, la agencia espacial estadounidense se puso manos a la obra desde hace años para enfrentar el problema.
La estrategia de la NASA

Cuando los científicos de la NASA comenzaron considerar la amenaza y buscarle respuestas, pensaron que la solución más lógica podría ser, simplemente, enfriar el supervolcán, de arriba hacia abajo.
El controvertido plan para perforar un supervolcán más peligroso que el Vesubio

¿En qué consiste esa extraña idea?

Un volcán del tamaño de Yellowstone es, esencialmente, un generador gigantesco de calor, equivalente a seis plantas industriales de energía.

En la actualidad, Yellowstone filtra hacia la atmósfera aproximadamente el 60-70% del calor que produce a través del agua que se cuela por las grietas de la cámara del magma.

El resto se acumula dentro de la lava, lo que actúa como combustible para disolver más y más gases volátiles y rocas circundantes.

Cuando este calor alcanza un determinado umbral, una erupción es inevitable.

Pero si se pudiera extraer más calor, entonces el supervolcán nunca entraría en erupción.

La NASA estima que si lograra reducir en un 35% el calor que se genera dentro de la cámara de magma, Yellowstone ya no representaría una amenaza.

La pregunta es cómo hacerlo.
Acueducto volcánico

La primera alternativa, según la NASA, estaría simplemente en aumentar la cantidad de agua que se filtra hacia el interior del supervolcán.

Pero desde una perspectiva práctica, sería tal vez imposible convencer a los políticos de aprobar tal iniciativa.

“Construir un gran acueducto cuesta arriba en una región montañosa sería costoso y difícil con la crisis del agua a nivel internacional; no creo que a la gente le agrade la idea de desperdiciarla para enfriar un volcán”, asegura Wilcox.

En cambio, la NASA propuso perforar hasta 10km hacia las entrañas del supervolcán y bombear el agua a alta presión.

El líquido en circulación volvería a la superficie en forma de vapor, a una temperatura de alrededor de 350 °C. Así, lentamente, día por día, se extraería calor del volcán.

A simple vista, podría parecer un proyecto similar al anterior. Si a eso le añadimos que costaría alrededor de US$3.500 millones, es sencillo imaginar que la idea podría quedar también en la nada.

Pero la agencia espacial encontró una atractiva solución para convencer a los políticos de hacer la inversión.

“Yellowstone actualmente gotea alrededor de 6 gigavatios en calor. Con la perforación, esto podría ser utilizado para crear una planta geotérmica, que geneRAría energía eléctrica a precios muy competitivos de alrededor de US$0,10/kWh”, asegura Wilcox.

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