Estos científicos creen haber localizado la causa física de la depresión en el cerebro

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La depresión está en tu cabeza. Es una expresión que se suele usar para infravalorar la enfermedad, para destacar su factor mental, como si fuera algo que imagina quien la sufre. Pero en su sentido más literal sirve, también, para apuntar el nuevo hallazgo de un grupo de científicos que creen haber localizado la causa física de la depresión en el cerebro.

Al equipo, formado por investigadores de la Universidad Fudan, en China, y la Universidad de Warwick, en el Reino Unido, le movía el deseo de comprobar si existían diferencias observables en la mente cuando se sufre este trastorno. Para ello realizaron escáneres a más de 900 personas separadas en dos grupos. El primero estaba compuesto por 421 pacientes diagnosticados con un trastorno depresivo mayor. El segundo reunía a 488 voluntarios sanos. Las imágenes que obtuvieron presentaban disparidades en la actividad neuronal de la corteza orbitofrontal, una región del cerebro relacionada con la toma de decisiones, la integración sensorial y la formación de expectativas.

Las personas que sufrían depresión mostraron que tienen unas conexiones muy débiles entre la región orbitofrontal y el hipocampo, el almacén de los recuerdos. Aunque todavía no se ha demostrado, ese fallo se suele asociar a una mayor incapacidad para poder acceder a memorias felices. Como si hubiera dejado de funcionar correctamente el ascensor que baja al trastero en el que una vez guardamos el trozo de pastel de nuestro séptimo cumpleaños, las fotografías de un viaje improvisado en el que todo salió bien o el fragmento de un vídeo en el que te ves reír con el peor chiste del mundo.

Las personas que sufrían depresión mostraron conexiones muy débiles entre la región orbitofrontal y el hipocampo, el almacén de los recuerdos

Las diferencias no acaban ahí. Los pacientes aquejados de depresión también presentaron fuertes conexiones neuronales entre la corteza orbitofrontal y orbitofrontal lateral, la parte del cerebro que procesa los castigos y alberga la sensación de pérdida o de decepción que se experimenta al no recibir gratificaciones. Esta comunicación neuronal podría desatar constantemente las experiencias negativas que se vivieron e imposibilitar que se tenga una buena estima de uno mismo.

Señalando a las raíces físicas de la enfermedad, los científicos creen haber demostrado que la depresión no solamente es un estado de ánimo. Los autores esperan que su estudio arroje una mejor compresión del trastorno que permita desarrollar tratamientos más adecuados para quienes viven arraigados, sin quererlo, a sus pensamientos más negativos.

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